Belafonte: artist og aktivist

En ung Harry Belafonte

Min datter Ranja blogget nylig om Harry Belafontes selvbiografi, og lot meg etterpå låne boka, som heter My Song.

For dagens unge generasjon er navnet Harry Belafonte kanskje ukjent, men han var en betydelig sanger og skuespiller i flere årtier, og dessuten en aktiv samfunnsdebattant. For en fattig gutt oppvokst dels på Jamaica og dels i Harlem, New York, har han gjennomført en bemerkelsesverdig klassereise – uten å glemme sin røtter.

Harry var som arbeidsløs skuespiller en kjent skikkelse i New Yorks jazzmiljø, og da han første gang opptrådte som sanger stilte – uten forvarsel – Charlie Parker og andre toppartister som backingband! Harry var opptatt av å overleve, men fant snart ut at glatte popsanger ikke var tingen. Han forsøkte seg med folkesanger og protestsanger av ulike slag og fikk en viss anerkjennelse, men det var først med LPen Calypso i 1956 han nådde ut til det helt store publikum. Dette ble historiens første millionselgende LP, men han skulle lenge slite med å bli kvitt betegnelsen «calypsosanger», og ble dessuten kritisert for å kommersialisere de ofte upolerte og direkte calypso-sangene han gjorde karriere med.

Belafonte så seg selv først og fremst som skuespiller, (han skriver at hans talent som skuespiller fikk folk til å tro han kunne synge), og spilte i mange filmer. Men Hollywood var dominert av en rasistisk praksis som sterkt begrenset muligheten for fargede skuespillere, og som f. eks. gjorde det umulig å vise et en svart mann kysset en hvit kvinne; derfor måtte romantikken i slike filmer som Island in the Sun redigeres bort.

Rasismen i showbusiness var selvfølgelig bare en bleik refleksjon av den harde rasismen ute i samfunnet, og spesielt i sørstatene der man på den tida fortsatt hadde et strengt raseskille håndhevet av grupper som Ku Klux Klan med røtter langt inn i politi og politikk.

Belafonte deler en spøk med Martin Luther King

Den unge Harry hadde et radikalt samfunnssyn og ble en viktig medspiller for den borgerretts-bevegelsen som skjøt fart på 1960-tallet. Han knyttet et nært vennskap med Martin Luther King jr og spyttet mange millioner dollar inn i hans organisasjon så vel som andre grupper som arbeidet mot raseskillet.

Seinere brakte han sitt engasjement ut i verden og besøkte mange land i Afrika. Han engasjerte seg som ambassadør for UNICEF og tok initativet til en serie globale støttekonserter for sultofre i Afrika under navnet We are the World.

Belafonte ble fortvilet over å se hvordan frigjøringsledere utviklet seg til hensynsløse diktatorer i land som Guinea, men satset dessto mere på motarbeide apartheidregimet i Sørafrika. På sitt siste studioalbum, Paradise in Gazankulu brukte han sørafrikanske musikere til å akkompagnere sterke politiske tekster. Da Nelson Mandela bel sluppet ut av fengsel (etter 27 år) og kom til USA på besøk takket han Harry varmt for innsatsen.

Belafonte forteller i selvbiografien om sine tre ekteskap og om familie og venner, hvorav mange berømte. Ikke minst Miriam Makeba får noen lite flatterende karakteristikker for sin utsvevende livsstil og sin støtte til voldelige bevegelser. Belafonte holder fast ved at ikkevold er nøkkelen til et bedre samfunn.

Sine siste store avisoppslag fikk Belafonte i forbindelse med den amerikanske invasjonen i Irak, da han i et radioshow karakteriserte forsvarsminister Colin Powell og innenriksminister Condoleeza Rice som «hus-niggere»; priviligerte svarte som adlød sin hvite herres ordre.

I en alder av av 85 år er Harry Belafonte fortsatt våken og interessert i samfunnet rundt seg, selv om sangstemmen er borte. Den aller første LP-en jeg kjøpte i mitt liv, Belafonte Sings of the Caribbean kostet kr. 32,50 hos Lambertseter TV og Radio. Det var en god investering.

Legg igjen en kommentar

Fyll inn i feltene under, eller klikk på et ikon for å logge inn:

WordPress.com-logo

Du kommenterer med bruk av din WordPress.com konto. Logg ut / Endre )

Twitter picture

Du kommenterer med bruk av din Twitter konto. Logg ut / Endre )

Facebookbilde

Du kommenterer med bruk av din Facebook konto. Logg ut / Endre )

Google+ photo

Du kommenterer med bruk av din Google+ konto. Logg ut / Endre )

Kobler til %s

Følg

Få nye innlegg levert til din innboks.

Bli med 64 andre følgere

%d bloggers like this: